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    Portada - Los períodos geológicos - La medición del tiempo geológico

    La medición del tiempo geológico

        La escala del tiempo geológico es un sistema internacional que se estableció por primera vez hace 180 años. Con el correr del tiempo se le ha mejorado, pero en líneas generales se mantiene igual, ya que se basaba en grandes trastornos o alteraciones que se produjeron a lo largo de la historia de la Tierra y de la vida, como las extinciones masivas. La escala del tiempo geológico se basa en la comprensión de dos aspectos del pasado: el tiempo absoluto y el tiempo relativo.

        Las divisiones de la columna geológica están basadas en una cronología relativa. Los primeros geólogos, los científicos que estudian las rocas y la historia de la Tierra, se dieron cuenta de que a menudo aparecían juntos fósiles diferentes en formaciones reiteradas, y que en estas formaciones se producía algún tipo de secuencia. Por ejemplo, siempre se encontraban juntos los fósiles A, B y C, en la misma capa o en la misma roca, y siempre por debajo de los fósiles X, Y y Z. De estas observaciones se desprendieron dos conclusiones. En primer lugar, en las rocas estratificadas, las rocas más antiguas se encuentran en la parte inferior y las más nuevas en la parte superior. De este modo, se puede establecer la antigüedad relativa, en un determinado lugar, o de un lugar a otro.

        El segundo principio que se estableció sin lugar a dudas es la correlación a través de los fósiles. La formación fósil A-B-C representa una unidad finita del tiempo geológico, y cuando estos fósiles aparecen juntos, el geólogo ha encontrado rocas que corresponden a un determinado momento, aunque una de las muestras proceda de Alaska y la otra de la China. La secuencia y las divisiones de la edad geológica en eras, períodos, y unidades más pequeñas llamadas etapas, subetapa y zonas, se basa en estos dos principios. En algunas partes de la columna, las etapas no constituyen más de un millón de años, aproximadamente, de modo que las técnicas permiten una precisión considerable.

        Estas técnicas no determinan edades precisas, es decir, las fechas absolutas en términos de millones de años. ¿Cómo han hecho los geólogos para determinar, con un cierto grado de certeza, por ejemplo, que el Triásico abarcó desde hace 245 hasta hace 208 millones de años, más o menos, con un error de uno a tres por ciento? Estas fechas absolutas se determinan por datación radiométrica. Cuando se forma una roca, algunos de sus elementos físicos, como el uranio, el torio o el potasio, suelen encapsularse en su interior en condiciones inestables. Con el correr del tiempo, estos elementos se deterioran, emiten radiactividad, y se convierten así en otra forma elemental. Por ejemplo, el uranio 238 se convierte en plomo 206, el torio 232 se convierte en plomo 208 y el potasio 40 se convierte en argón 40.

        Todas estas transiciones tienen un momento intermedio que se puede medir, es decir, el tiempo que tardan en deteriorarse la mitad de los elementos originales. En los ejemplos mencionados anteriormente, los momentos intermedios corresponden a 4.510 millones de años, 13.900 millones de años y 1.300 millones de años, respectivamente. Si se pueden medir las proporciones de, pongamos por caso, potasio 40 y argón 40 en una muestra rocosa, entonces se podrá calcular su fecha exacta de formación. Evidentemente, está técnica es mucho más compleja de lo que aquí se describe, pero las fechas que se calculan utilizando diferentes pares de deterioro a menudo coinciden sobre la edad absoluta de una muestra rocosa. El problema fundamental es que sólo determinados tipos de rocas, como las lavas, se pueden datar cronológicamente.

     

    EONES ERAS PERÍODOS ÉPOCAS
    Precámbrico Era Arcaica Precámbrico (4600-570)  
    Fanerozoico Era Paleozoica Cámbrico (570-505)
    Ordovicio (504-438)
    Silúrico (437-408)
    Devónico (407-362)
    Carbonífero (361-290)
    Pérmico (289-246)
    Era Mesozoica Triásico (445-208) Triásico inferior (245-232)
    Triásico superior (231-208)
    Jurásico (207-145) Jurásico inferior (207-186)
    Jurásico inferior (186-164)
    Jurásico superior (164-145)
    Cretácico (145-66) Cretácico inferior (145-98)
    Cretácico superior (98-66)
    Era Cenozoica Terciario (65-1,7) Paleoceno (65-56)
    Eoceno (55-38)
    Oligoceno (37-24)
    Mioceno (23-6)
    Plioceno (5 - 1,7)
    Era Cuaternaria Cuaternario (1,7 - hoy)  

    Cifras en millones de años

    Los períodos geológicos

    Era Arcaica

    Era Paleozoica

    Era Mesozoica

    Era Cenozoica

    Era Cuaternaria

     


    Una cantera en el condado de Oxford, originaria del jurásico medio, donde se han encontrado fósiles aislados de dinosaurios. Obsérvese la estratificación en la arcilla caliza.

     


    Las tierras baldías del sur de Alberta. Los ríos atraviesan los sedimentos, donde abundan los dinosaurios, y dejan al descubierto nuevos fósiles todos los años.

         
     

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